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Biorrefinería, una buena alternativa para una industria sostenible

Infografía: archivo Fedepalma
Por:

Diana Catalina Chaparro Triana
David Arturo Munar Flórez
Nidia Elizabeth Ramírez Contreras
Jesús Alberto García Núñez

Programa de Procesamiento, Área Biorrefinería y Sostenibilidad de Cenipalma. 


El rápido agotamiento de los recursos naturales, el cambio climático y sus efectos han llevado a que se modifique la forma de producción y el consumo actual. Sin embargo, se requiere cubrir la demanda de bienes y servicios para satisfacer las necesidades de las generaciones actuales sin comprometer las de las poblaciones futuras, garantizando el mínimo impacto negativo sobre el ambiente y un equilibrio entre el crecimiento económico y el bienestar social, es decir, producir de forma sostenible. Sumado a esto, se debe hacer el cierre de ciclos de materia y energía a partir de la reutilización de los residuos para minimizar el consumo de recursos naturales. A nivel agroindustrial, estos residuos o biomasa contienen características fisicoquímicas que facilitan su uso como materia prima para el desarrollo de nuevos productos. Una alternativa para mitigar el cambio climático y el agotamiento de los recursos es la conversión gradual de las agroindustrias existentes en biorrefinerías para producir bioenergía (vapor, electricidad, biocombustibles) y biomateriales (biocarbón, bioplásticos, espumas, biofertilizantes) más sostenibles a partir de la biomasa generada. 

El concepto de biorrefinería incluye el aprovechamiento de cada fracción de la biomasa, a partir de la integración de procesos físicos, químicos, termoquímicos y bioquímicos para la adición de valor (Figura 1) a lo que en algún momento se consideró como un residuo final, y cuyo destino era la incineración o disposición a cielo abierto sin ningún tipo de control, o la disposición en rellenos sanitarios.

Figura 1. Esquema general de una biorrefinería de aceite de palma crudo. Tomado de: García-Pérez et al. (2013).

Se ha buscado que el desarrollo de los procesos tenga como principio básico los tres pilares fundamentales enmarcados dentro del concepto de sostenibilidad:

  1. Sostenibilidad ambiental, que hace referencia a la preservación de la biodiversidad, gestión del recurso hídrico, energía y los residuos, sin renunciar al desarrollo social ni económico. 
  2. Sostenibilidad económica, que se refiere a la capacidad de administrar los recursos y generar rentabilidad mediante la creación de bioproductos y la identificación de nuevos mercados. 
  3. Sostenibilidad social, que tiene como objetivo el fortalecimiento de las comunidades y la mejora de la calidad de vida.  

Para dar respuesta a estos desafíos, Cenipalma cuenta con el Área de Biorrefinería y Sostenibilidad, encargada del aprovechamiento de la biomasa (líquida y sólida) generada durante el proceso de extracción del aceite de palma crudo para el desarrollo de productos que agreguen valor a la cadena. De igual forma, esta área se encarga de la evaluación de los procesos incluidos en la cadena de producción para cuantificar la huella de carbono e identificar opciones de mitigación de contaminantes.

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